domingo, 7 de septiembre de 2014

Sorprende el paso de un asteroide que “rozará” a Nueva Zelanda

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Entre Fronteras
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Hemos escuchado decir a los astrónomos, que es difícil que un gran asteroide vaya a chocar con la Tierra.

Hemos asumido la idea, que si un objeto extraño se acercase peligrosamente a la Tierra, la Humanidad haría algo para destruirlo, por ejemplo, con armas nucleares.

Hemos supuesto también que con las tecnologías existentes, la NASA estaría en capacidad de detectar a tiempo un meteorito, un cometa, un asteroide o cualquier otro objeto no identificado.

Sin embargo, nos ha llamado poderosamente la atención que apenas el 31 de agosto pasado, la estación Catalina Sky Survey, de Tucson, Arizona, haya detectado un asteroide, si bien pequeño -20 metros de diámetro-, que pasará este domingo, 7 de septiembre del 2014, a sólo 40.000 kilómetros de distancia de la Tierra.

El asteroide fue bautizado “2014 RC” y rozará, por decirlo así, Nueva Zelanda alrededor de las 18:18 UTC, o sea a las 14:18 hora del este de Canadá.

El “2014 RC” sólo fue descubierto una semana antes que ocurriera su mayor aproximación a la Tierra. Es de imaginar que esta labor es altamente escrupulosa e inmensa. Hasta agosto de este año, se han descubierto 404.944 asteroides. Cinco de estos están catalogados como planetas enanos.

II.

Con frecuencia caen a la Tierra meteoritos, que generalmente se fraccionan al contacto con la atmósfera. Algunos de ellos de buen tamaño, han provocando daños considerables. Por ejemplo, un meteorito que cayó el 30 de junio de 1908 en Siberia, que devastó unos 2.200 kilómetros de bosques. También se habla de otro que causó un gran cráter en la zona de la Antártida, en el 2006.

Felizmente, como dicen los astrónomos, no es usual que un asteroide caiga sobre la Tierra. El último ocurrió hace 65 millones de años y provocó la desaparición de los dinosaurios.

Se relacionan otros tres con características apocalípticas. Uno, que ocurrió hace 2.000 millones de años en Vredefort, provincia Free State, de Sudáfrica. Provocó un forado de unos 305 kilómetros de ancho; otro, hace 1.800 millones de años en Sudbury, Ontario, Canadá, que abrió un cráter de 258 kilómetros de ancho; y un tercero que cayó en Australia hace 300 millones de años, que arrasó esa zona y eliminó numerosas especies. Este asteroide medía 10 kilómetros y abrió un foso de 190 kilómetros de ancho.

Los asteroides son cuerpos rocosos que no se unieron para formar un planeta, y que se van fraccionando a medida que van chocando entre sí. El más grande grupo de asteroides se encuentra entre Marte y Júpiter. Otro grupo importante, los asteroides troyanos, gira solo en torno a la órbita de Júpiter. Otro grupo, los Apolo, se encuentra en la órbita de la Tierra.

Los meteoritos son restos de colas de cometas y otros son pequeños asteroides, resultado del fraccionamiento de estos.

III.

Una vez más, como queda dicho, la caída en la Tierra de un asteroide, o un gran meteorito, es un fenómero raro, pero no es improbable. Ello ocurre cada 200 millones de años.

Sin embargo, para el 2068 existe un pequeño peligro que el asteroide Apofis, que ya pasó cerca de la Tierra el año pasado, y que volverá el 13 de abril del 2029, pueda en su orbitar ser atraído paulatinamente hacia la Tierra y finalmente proyectarse hacia ella.

Como dice Davide Farnocchia, del Laboratorio de propulsión reactiva de la NASA, el riesgo existe, pero la probabilidad más alta de que esto suceda es de una en un millón”.

El asteroide Apofis, tiene una dimensión de unos 270 metros de diámetro.

Foto: Captura de pantalla Youtube