martes, 14 de julio de 2015

La NASA celebra la histórica visita de la sonda New Horizons a Plutón

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Foto: NASA

La sonda New Horizons ya alcanzó su punto de mayor cercanía a Plutón, a unos 12.500 km de su superficie.

Se trata de un acontecimiento histórico, que fue celebrado con aplausos en el Laboratorio de Física Aplicada John Hopkins en Maryland (Estados Unidos), desde donde la NASA monitorea la misión.

Alan Stern, investigador principal de la nave, aseveró: “hemos completado el reconocimiento inicial del Sistema Solar”.

Vale destacar que Plutón, desde que fue descubierto en 1930, hasta que la Unión Astronómica Internacional decidió degradarlo, fue el noveno planeta del Sistema Solar. El trabajo de los científicos ha cambiado todo desde entonces y se sabe que el planeta no es el último del único sistema planetario.

Desde la década de los noventa se conoce que hay otras estrellas con planetas orbitando a su alrededor y que Plutón es el mayor de una gran familia de pequeños cuerpos helados que orbitan alrededor del Sol, en el cinturón de Kuiper.

Fue en enero de 2006 cuando la sonda New Horizons partió hacia Plutón y, en ese entonces, éste era un planeta como la Tierra o Júpiter. En agosto de ese mismo año fue degradado por la Unión Astronómica Internacional. Sin embargo, esto no ha minado la emoción con la que se recibió la llegada de la nave a su destino.

Una vez alcanzado el objetivo, la NASA develó la primera imagen de Plutón, la cual fue tomada cuando la sonda se encontraba a 766.000 km de la superficie. Se prevé que en las próximas horas la agencia vaya publicando más fotos, sobre todo, a partir de la madrugada del miércoles.

Los próximos días  y años serán de recaudación de datos para la sonda New Horizons, no sólo sobre Plutón y sus lunas, sino de los objetos del cinturón de Kuiper, pero esto será sino para el año 2019.

Sobre Plutón, la información ira siendo transmitida a cuentagotas, en una tarea que se extenderá hasta el 2016.

El envío de datos continuará una vez alcanzados estos dos objetivos, hasta que el reactor nuclear de plutonio que propulsa la sonda se agote. Esto se prevé ocurra en el año 2030.

New Horizons habrá logrado acercarse hasta el medio interestelar, más allá de la influencia del Sol. Parece que una vez alcanzado Plutón los nuevos hallazgos serán inalcanzables, pues se necesitarían 40.000 años para llegar al sistema planetario más cercano. Pero la experiencia ha demostrado que es posible que el mañana depare más avances que permitan conocer más y más.